Krieghoff wurde in Amsterdam , Niederlande, geboren. Als Cornelius ein Junge war, kehrte sein Vater nach Deutschland zurück und arbeitete für Wilhelm Sattler, um eine Tapetenfabrik aufzubauen. Seine Familie erhielt eine Unterkunft in Schloss Mainberg, einem Schloss aus dem 12. Jahrhundert im Besitz von Sattler, das über dem Main liegt. Er wurde zunächst von seinem Vater unterrichtet und trat dann um 1830 in die Akademie der Schönen Künste in Deutschland ein. Er zog 1836 nach New York und trat 1837 in die US-Armee ein. Während seiner Zeit in der Armee fertigte er Skizzen der Zweiten Seminolen an Kriegaus denen er später Ölgemälde herstellte. 1840 wurde er aus der Armee entlassen. Zusammen mit seiner Frau Émilie Gauthier zog er um 1846 nach Montreal. Er nahm am Salon de la Société des Artistes de Montréal teil. In Montreal freundete er sich mit den Mohawks an, die im Kahnawake-Indianerreservat lebten, und fertigte viele Skizzen von ihnen an, aus denen er später Ölgemälde fertigte. Krieghoff reiste 1844 nach Paris, wo er im Louvre unter der Leitung von Michel Martin Drolling Meisterwerke kopierte(1789–1851). 1846 kehrten die Krieghoffs nach Montreal zurück und 1847 wurde er eingeladen, an der ersten Ausstellung der Toronto Society of Arts teilzunehmen. Er und seine Familie zogen 1853 nach Quebec City. Er kehrte 1854 nach Europa zurück und besuchte Italien und Deutschland. 1855 kehrte er nach Kanada zurück. Er diente für kurze Zeit in der Volunteer Militia Company of Engineers in Montreal. Er lebte von 1863 bis 1868 in Europa und zog dann nach Chicago, um sich zur Ruhe zu setzen. Er starb am 5. März 1872 im Alter von 56 Jahren in Chicago und wurde auf dem Graceland Cemetery in Chicago beigesetzt. Ein Jahrzehnt später, am 8. Juni 1881, zerstörte das Great Quebec Fire viele seiner Skizzen, die damals im Besitz von John S. Budden waren, der dreizehn Jahre lang mit dem Künstler zusammengelebt hatte.

Laut Charles C. Hill, Kurator für kanadische Kunst an der National Gallery, „war Krieghoff der erste kanadische Künstler, der in Öl die Pracht unserer Wasserfälle und die Not und das tägliche Leben der Menschen am Rande des Neuen interpretierte Grenzen“.

Die öffentlichen Sammlungen mit Werken von Cornelius Krieghoff sind die Art Gallery of Hamilton (Hamilton, Kanada), die Art Gallery of Ontario (Toronto, Kanada), die Beaverbrook Art Gallery (Fredericton, Kanada), das Brooklyn Museum (New York City), das Glenbow Museum (Calgary, Kanada), das McCord Museum (Montreal, Kanada), das Montreal Museum of Fine Arts (Montreal, Kanada), das Musée national des beaux-arts du Québec (Quebec, Kanada), die National Gallery of Canada ( Ottawa, Kanada), die New York Public Library (New York City), das Rockwell Museum(Corning, New York), der Winnipeg Art Gallery (Winnipeg, Kanada) und der Art Gallery of Nova Scotia (Halifax, Kanada).