Reed wurde am 13. Februar 1938 in 9 Durrington Park Road, Wimbledon , als Sohn von Peter Reed, einem Sportjournalisten, und Marcia (geb. Napier-Andrews) geboren. Er war der Neffe des Filmregisseurs Sir Carol Reed und Enkel des Schauspieler- Managers Sir Herbert Beerbohm Tree und seiner Geliebten Beatrice May Pinney (die später den Namen 'Reed' annahm), sie war "die einzige Person, die verstand, zuhörte". zu, ermutigte und küsste Oliver". Reed behauptete, ein Nachkomme (durch einen unehelichen Schritt) von Peter dem Großen , Zar von Russland, gewesen zu sein. Reed besuchte 14 Schulen, darunter die Ewell Castle School in Surrey. Olivers Bruder Simon Reed, ein Sportjournalist, arbeitet für British Eurosport. "Mein Vater dachte, ich wäre nur faul", sagte Reed später. "Er dachte, ich wäre ein Dummkopf."

Reed arbeitete als Boxer, Türsteher, Taxifahrer und Krankenhausträger. Danach leistete er seinen obligatorischen Armeedienst im Royal Army Medical Corps ab . "Die Armee hat geholfen", sagte er später. "Ich habe erkannt, dass die meisten anderen auch Schauspieler sind. Ich war in der Friedensarmee und sie haben uns alle über den Krieg erzählt."