Reed starb am Nachmittag des 2. Mai 1999 während einer Drehpause von Gladiator in Valletta , Malta , an einem Herzinfarkt. Zeugen zufolge trank er acht Pints deutsches Lagerbier , ein Dutzend Schüsse Rum , eine halbe Flasche Whisky und eine ein paar Schüsse von Hennessy Cognac, in einem Trinkkampf gegen eine Gruppe von Matrosen auf Landgang von HMS Cumberland in einem örtlichen Pub. Seine Barrechnung belief sich auf etwas mehr als 270 Maltesische Lira (fast 450 GBP ; etwa 594,72 USD .).). Nachdem er fünf viel jüngere Matrosen der Royal Navy beim Armdrücken besiegt hatte, brach Reed plötzlich zusammen und starb auf dem Weg ins Krankenhaus in einem Krankenwagen. Er war 61 Jahre alt.

Der Schauspieler Omid Djalili , der sich zum Zeitpunkt der Dreharbeiten zu Gladiator zu Reeds Tod auch auf Malta aufhielt , sagte 2016 in einem Interview: „Er hatte monatelang nichts getrunken, bevor die Dreharbeiten begannen … Alle sagten, er sei so gegangen, wie er wollte ...nüchtern, aber das stimmt nicht. Es war sehr tragisch. Er war in einer irischen Bar und wurde zu einem Trinkwettbewerb gedrängt. Er hätte einfach gehen sollen, aber er hat es nicht getan."

Eine Beerdigung für Reed fand in Churchtown, County Cork , in Irland, statt, wo er in den letzten Jahren seines Lebens gelebt hatte. Seine Leiche wurde auf dem Bruhenny-Friedhof in Churchtown beigesetzt. Das Epitaph auf seinem Grabstein lautet: "He made the air move".