Obwohl der US Forest Service lange vor dem Zweiten Weltkrieg Waldbrände bekämpfte, verlieh der Krieg den Bemühungen eine neue Bedeutung und Dringlichkeit. Zu dieser Zeit dienten viele erfahrene Feuerwehrleute und andere arbeitsfähige Männer in den Streitkräften, sodass weniger zu Hause blieben, um Waldbrände zu bekämpfen. Der Forest Service begann mit bunten Plakaten , um die Amerikaner über die Gefahren von Waldbränden aufzuklären, in der Hoffnung, dass lokale Gemeinden sie daran hindern könnten, überhaupt anzufangen. Unvorsichtige Bürger waren jedoch nicht die einzige Feuergefahr, da das Kaiserreich Japan Waldbrände als mögliche Waffe betrachtete. Im Frühjahr 1942 tauchten japanische U-Boote in der Nähe der Küste von Santa Barbara, Kalifornien, aufund feuerte Granaten ab, die auf einem Ölfeld in der Nähe des Los Padres National Forest explodierten . US-Planer hofften, dass, wenn die Amerikaner wüssten, wie Waldbrände den Kriegsanstrengungen schaden würden, sie mit dem Forest Service zusammenarbeiten würden, um die Bedrohung zu beseitigen. Das japanische Militär erneuerte seine Lauffeuerstrategie später im Krieg und startete etwa 9.000 Feuerballons in den Jetstream , von denen schätzungsweise 11% die USA zwischen November 1944 und April 1945 erreichten. Am Ende forderten die Ballonbomben insgesamt sechs Todesopfer: die Frau von Archie E. Mitchell , Elsie, und fünf Kinder wurden am 5. Mai 1945 in der Nähe von Bly, Oregon , von einem getötetHistorische Stätte des Mitchell-Denkmals .

Im Jahr 1942 gründete der US Forest Service das Cooperative Forest Fire Prevention (CFFP)-Programm. Im selben Jahr, am 13. August, wurde Disneys animierter Film Bambi in voller Länge in New York City uraufgeführt. Bald darauf erlaubte Walt Disney seinen Charakteren, in Kampagnen des öffentlichen Dienstes zum Brandschutz aufzutreten. Allerdings wurde Bambi nur für ein Jahr an die Regierung ausgeliehen, sodass ein neues Symbol benötigt wurde. Nach langer Diskussion wurde ein Bär ausgewählt. Sein Name wurde von "Smokey" Joe Martin inspiriert, einem New Yorker Feuerwehrhelden, der während einer kühnen Rettung 1922 Verbrennungen und Blindheit erlitt.

Am 9. August 1944 wurde die Kreation von Smokey Bear vom Forstdienst genehmigt (dieses Datum gilt als Geburtstag des Charakters) und das erste Poster wurde am 10. Oktober vom Künstler Albert Staehle geliefert. Auf dem ersten Poster, das von der Cooperative Forest Fire Prevention Campaign (CFFP) überwacht wurde, wurde Smokey in Jeans und einem Kampagnenhut dargestellt , während er einen Eimer Wasser auf ein Lagerfeuer schüttete. Die Meldung unten lesen : „Smokey sagt - Pflege wird 9 von 10 Waldbränden verhindern!“

1947 prägte der Wartime Advertising Council (später Ad Council) den Slogan, der heute mehr als fünf Jahrzehnte lang mit Smokey Bear in Verbindung gebracht wird: "Denken Sie daran ... nur DU kannst Waldbrände verhindern." Im Jahr 2001 wurde der Slogan offiziell geändert, um „Waldbrände“ durch „Waldbrände“ zu ersetzen, als Reaktion auf einen massiven Ausbruch von Waldbränden in anderen Naturgebieten als Wäldern, und um klarzustellen, dass die Kampagne sich für die Verhinderung ungeplanter Brände und nicht kontrollierter Verbrennungen einsetzte oder vorgeschriebene Brände zu Erhaltungszwecken.