Das lebende Symbol von Smokey Bear war ein fünf Pfund schweres, drei Monate altes amerikanisches Schwarzbärenjunges , das im Frühjahr 1950 nach dem Capitan Gap Feuer , einem Lauffeuer , das in den Capitan Mountains von New Mexico brannte, gefunden wurde . Smokey war auf einen Baum geklettert, um dem Feuer zu entkommen, aber seine Pfoten und Hinterbeine waren verbrannt. Lokale Besatzungen, die aus New Mexico und Texas gekommen waren, um das Feuer zu bekämpfen, entfernten das Junge vom Baum.

Zuerst hieß er Hotfoot Teddy , später wurde er nach der Ikone in Smokey umbenannt. New Mexico Department of Game and Fish Ranger Ray Bell hörte von dem Jungen und brachte ihn nach Santa Fe , wo er, seine Frau Ruth und ihre Kinder Don und Judy sich mit Hilfe des örtlichen Tierarztes Dr. Edwin J. Smith um den kleinen Bären kümmerten . Die Geschichte wurde von den nationalen Nachrichtendiensten aufgegriffen und Smokey wurde zu einer Berühmtheit. Viele Leute schrieben und riefen an und fragten nach der Genesung des Jungen. Der staatliche Wildhüter schrieb an den Chef des Forstdienstes und bot an, das Jungtier der Behörde vorzustellen, solange es sich einem Werbeprogramm für Naturschutz und Waldbrandprävention widmen würde. Laut der New York TimesNachruf auf Homer C. Pickens, damals stellvertretender Direktor des New Mexico Department of Game and Fish, behielt das Junge eine Weile auf seinem Grundstück, bevor er mit dem Bären nach DC flog. Kurz darauf wurde Smokey in einer Piper PA-12 Super geflogen Kreuzerflugzeug zum National Zoo in Washington, DC Ein spezieller Raum wurde für ihn im Zoo von St. Louis für einen nächtlichen Tankstopp während der Reise vorbereitet , und als er im National Zoo ankam, kamen mehrere hundert Zuschauer, darunter Mitglieder der Boy Pfadfinder , Pfadfinderinnen , Fotografen und Medien waren da, um ihn zu begrüßen.

Smokey Bear lebte 26 Jahre lang im National Zoo. Während dieser Zeit erhielt er Millionen von Besuchern und so viele an ihn adressierte Briefe (mehr als 13.000 pro Woche), dass ihm 1964 der United States Postal Service seine eigene Postleitzahl (20252) verlieh, die noch heute verwendet wird. Er entwickelte eine Vorliebe für Erdnussbutter-Sandwiches, zusätzlich zu seiner täglichen Ernährung mit Blaubarsch und Forelle .

1962 wurde Smokey mit einem weiblichen Bären, "Goldie Bear", gepaart, in der Hoffnung, dass vielleicht Smokeys Nachkommen den Titel Smokey Bear übernehmen würden. 1971, als das Paar immer noch keine Jungen gezeugt hatte, fügte der Zoo ihrem Käfig "Little Smokey", ein weiteres verwaistes Bärenjunges aus dem Lincoln Forest, hinzu und gab bekannt, dass das Paar dieses Junge "adoptiert" hatte.

Am 2. Mai 1975 "schied" sich Smokey Bear offiziell von seiner Rolle als lebende Ikone zurück und der Titel "Smokey Bear II" wurde Little Smokey in einer offiziellen Zeremonie verliehen. Little Smokey starb am 11. August 1990.

Nach dem Tod des ursprünglichen Bären am 9. November 1976 wurden seine Überreste von der Regierung nach Capitan, New Mexico , zurückgebracht und im Smokey Bear Historical Park begraben , der von der New Mexico State Forestry Division betrieben wird. Die Einrichtung ist jetzt ein Lauffeuer- und Smokey-Interpretationszentrum. Der Bär ist im angrenzenden Garten beigesetzt. Auf der Gedenktafel an seinem Grab steht: "Dies ist die Ruhestätte des ersten lebenden Smokey Bear ... das lebende Symbol für die Verhütung von Waldbränden und den Artenschutz."

Die Washington Post veröffentlichte einen halb-humorvollen Nachruf auf Smokey mit der Aufschrift "Bear", in dem er einen transplantierten New Mexico-Eingeborenen nannte, der viele Jahre in Washington, DC, gelebt und viele Jahre im Staatsdienst gearbeitet hatte. Er erwähnte auch seine Familie, darunter seine Frau Goldie Bear und seinen „Adoptivsohn“ Little Smokey. Der Nachruf stellte fest, dass Smokey und Goldie keine Blutsverwandten waren, obwohl sie den gleichen "Nachnamen" von "Bear" hatten. Das Wall Street Journal enthielt am 11. November 1976 auf der Titelseite der Zeitung einen Nachruf auf Smokey Bear. Auch die New York Times veröffentlichte einen; Tatsächlich haben so viele Zeitungen Artikel und Nachrufe veröffentlicht, dass die Archive des National Zoo vier komplette Sammelalben enthalten, die ihnen gewidmet sind (Serie 12,