Er unternahm 1902-1904 seine erste Expedition, die als The Danish Literary Expedition bekannt ist , mit Jørgen Brønlund , Harald Moltke und Ludvig Mylius-Erichsen , um die Kultur der Inuit zu untersuchen . Nach seiner Rückkehr nach Hause nahm er an einer Vortragsrunde teil und schrieb The People of the Polar North (1908), eine Kombination aus Reisetagebuch und wissenschaftlicher Darstellung der Inuit-Folklore. 1908 heiratete er Dagmar Andersen.

1910 gründeten Rasmussen und sein Freund Peter Freuchen die Thule Trading Station in Cape York ( Qaanaaq ), Grönland, als Handelsbasis. Der Name Thule wurde gewählt, weil es der nördlichste Handelsposten der Welt war, wörtlich die „ Ultima Thule “. Die Thule Trading Station wurde zwischen 1912 und 1933 zur Heimatbasis für eine Reihe von sieben Expeditionen, die als Thule Expeditions bekannt sind.

Die Thule-Expeditionen

Die erste Thule-Expedition (1912, Rasmussen und Freuchen) zielte darauf ab, Robert Pearys Behauptung zu überprüfen , dass ein Kanal das Peary-Land von Grönland trennte . Sie bewiesen, dass dies nicht der Fall war, auf einer bemerkenswerten 1.000-Kilometer-Reise über das Inlandeis, die sie fast umbrachte. Clements Markham , Präsident der Royal Geographical Society , nannte die Reise die „schönste, die je von Hunden durchgeführt wurde“. Freuchen schrieb persönliche Berichte über diese Reise (und andere) in Vagrant Viking (1953) und I Sailed with Rasmussen (1958).

Die Zweite Thule-Expedition (1916-1918) war mit einem Team von sieben Männern größer, das sich aufmachte, ein wenig bekanntes Gebiet an der Nordküste Grönlands zu kartieren. Diese Reise wurde in Rasmussens Bericht Grönland am Polarmeer (1921) dokumentiert . Die Reise war von zwei Todesopfern heimgesucht, dem einzigen in Rasmussens Karriere, nämlich Thorild Wulff und Hendrik Olsen. Die dritte Thule-Expedition (1919) diente der Verlegung von Depots für Roald Amundsens Polardrift in Maud . Die vierte Thule-Expedition (1919-1920) fand in Ostgrönland statt, wo Rasmussen mehrere Monate damit verbrachte, ethnographische Daten in der Nähe von Angmagssalik zu sammeln .

Rasmussens "größte Leistung" war die massive Fünfte Thule-Expedition (1921-1924), die darauf abzielte, "das große Hauptproblem des Ursprungs der Eskimo-Rasse anzugreifen". Ein zehnbändiges Konto ( The Fifth Thule Expedition 1921–1924 (1946)) mit ethnographischen, archäologischen und biologischen Daten wurde gesammelt, und viele Artefakte sind immer noch in Museen in Dänemark ausgestellt. Das siebenköpfige Team reiste zunächst in die östliche Arktis Kanadas, wo sie begannen, Exemplare zu sammeln, Interviews zu führen (einschließlich des Schamanen Aua , der ihm von Uvavnuk erzählte ) und Ausgrabungsstätten.

Rasmussen verließ das Team und reiste 16 Monate lang mit zwei Inuit-Jägern im Hundeschlitten quer durch Nordamerika nach Nome, Alaska – er versuchte, nach Russland weiterzureisen, aber sein Visum wurde abgelehnt. Er war der erste Europäer, der mit dem Hundeschlitten die Nordwestpassage durchquerte . Seine Reise wird in Across Arctic America (1927) erzählt , das heute als Klassiker der Polarexpeditionsliteratur gilt. Diese Fahrt wurde auch als „ Große Schlittenfahrt “ bezeichnet und im kanadischen Film The Journals of Knud Rasmussen (2006) dramatisiert .

In den nächsten sieben Jahren reiste Rasmussen zwischen Grönland und Dänemark, um Vorträge zu halten und zu schreiben. Im Jahr 1931 nahm er an der Sechsten Thule-Expedition teil, die den Anspruch Dänemarks auf einen von Norwegen bestrittenen Teil Ostgrönlands festigen sollte .

Die Siebte Thule-Expedition (1933) sollte die Arbeit der Sechsten fortsetzen, aber Rasmussen erkrankte nach einer Episode einer Lebensmittelvergiftung, die auf den Verzehr von Kiviaq zurückzuführen war , an Lungenentzündung und starb einige Wochen später im Alter von 54 Jahren in Kopenhagen . Während dieser Expedition arbeitete Rasmussen über den Film The Wedding of Palo , für den Rasmussen das Drehbuch schrieb. Der Film wurde von Friedrich Dalsheim inszeniert und 1934 unter dem dänischen Titel Palos brudefærd fertiggestellt.